众议院科学小组与特朗普一起质疑研究间接费用

众议院科学小组与特朗普一起质疑研究间接费用

联邦政府拨款用于研究补助金的开支有助于保持实验室的灯光和燃烧器的燃烧。

Bill Dickinson / Flickr(CC BY-NC-ND 2.0)
众议院科学小组与特朗普一起质疑研究间接费用

关于美国政府如何支付联邦政府资助的大学校园研究费用的听证会可能让大多数人入睡。 但是,当预算紧张时,每年花在所谓的开销上的数十亿美元成为立法者不可抗拒的目标。

上周三,美国众议院的科学委员会对这个问题进行了权衡,这个问题是美国研究企业的核心,但也非常复杂。 听证会让共和党人有机会表达对降低间接费用的支持,其中包括电力,实验室维护,监管合规和管理等内容。 降低这些成本是的关键, 会影响那些获得美国国立卫生研究院(NIH)资助的人。 民主党人承认,目前的制度可能会有所改善,但警告说,摆在桌面上的一些方法可能会产生意想不到的负面后果。

由代表芭芭拉康斯托克(R-VA)担任主席,100分钟的听证会令人神清气爽,摆脱了委员会近年来努力的大部分党派偏见。 证人小组既包括长期宣传现行制度,雅典俄亥俄大学经济学家Richard Vedder,以及北卡罗来纳州杜克大学杜克大学高级财务官兼华盛顿董事会主席James Luther,基于DC的组织代表主流学术界的利益。

韦德说,富裕的大学从目前的体制中获利,这使他们有动力寻求更多的联邦资助。 他断言,政府将通过宣布平均报销率来节省资金,尽管他没有提出一个数字,也没有提到总统2018年的NIH提案。 (它要求将管理费用的约28%的开支支付减少到10%;这一削减将减少NIH对大学的间接费用从大约65亿美元减少到19亿​​美元。)事实上,Vedder说他更喜欢改变同行评审系统使受益机构愿意接受较低的间接成本回收率的申请人受益。

路德的工作是捍卫一个没有人喜欢的系统,但他和他的学术同事认为这对确保基础研究继续成为美国创新的引擎至关重要。 他提出了一个温馨的比喻:“如果直接成本是研究引擎的天然气,”他在书面证词中说,“那么报销[开销]代表了石油。 研究引擎需要两者。“

一些成员似乎很高兴有机会在决定之前听到这些陈旧的论点。 “我所在地区的大学官员正在接受这方面的教育,”新任立法委员罗杰·马歇尔(R-KS)代表承认道。 马歇尔可能在政治上倾向于将开销视为不必要的政府开支,但他的地区包括堪萨斯州立大学和正在建设的国家生物防御实验室。

对于领导该委员会研究小组的康斯托克来说,听证会是一个机会,可以在特朗普的预算提案中突显出一个突出问题的问题。 但这不完美。

对于初学者,委员会对NIH没有管辖权。 因此,成员们只能探索国家科学基金会(NSF)的实践,这是另一个学术研究的主要资助者,也是该委员会的一部分。 此外,NSF没有为国家的大学设定开销率。 相反,它适用于大学与其他两个政府机构之一协商的费率。

最后,该委员会非常渴望跳过这个开销的潮流,它采取了一个不同寻常的步骤,要求无党派国会监督机构普通问责办公室(GAO)提出一项NSF间接费用研究的初步结果。完成直到秋天(见下图/上图)。 GAO研究通常在代理商的会计实践中存在缺陷,通常在完成之前就不会发布。 但是这一次,当共和党人初步认定大学获得了更多的间接成本去获得美国国家科学基金会(NSF)去年颁发的奖项时,比公司或其他联邦机构更高,GAO的约翰·纽曼(John Neumann)恳求立法者拒绝判决。 诺伊曼表示,他尚未研究哪些因素可能导致这种差异,包括正在进行的研究的性质以及这些部门是否遵循不同的会计程序。

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什么是开销?

间接成本回收率不适合胆小的人。 所以这是一本入门书。 [据记载,美国国家科学基金会的证人威廉(戴尔)贝尔不止一次断言,间接成本确实“性感”。

每个联邦补助金都附带一个额外的组成部分,用于研究的“间接”成本。 这个词可以代表一大堆费用,可以分为行政费用或设施。 第一类是大学需要花费多少来遵守管理研究活动的无数联邦规则,从处理危险废物到确保研究对象 - 动物和人类 - 得到妥善处理。 第二部分涵盖所有实物成本 - 实体研究中的实体和设备和仪器,公用事业和理由。

大学可以计算每笔补助金的成本。 但这将是一场噩梦。 因此,相反,每3到6年,每个大学和政府就整体费率进行谈判以涵盖每个研究项目,但要遵守关于成本能够和不能计算的广泛规则。 一般来说,大学间的开销率平均约为50%(尽管差异很大),这意味着政府会给予大学50,000美元以支付10万美元的拨款。 (以另一种方式计算,三分之一的补助金用于管理费用。)许多大学官员长期抱怨政府公式改变了他们的机构,使他们获得了大部分的开支。

为什么你应该关心

在科学对战争努力的贡献的推动下,第二次世界大战后不久,政府应该偿还大学支付联邦政府资助研究费用的想法。 间接成本也适用于更广泛的成本分摊原则,即要求机构拥有一些“游戏中的皮肤”将使联邦资金进一步增加。

但政策制定者意识到拥有大量捐赠基金的富裕机构可能具有竞争优势,因为他们有能力“购买”更多的研究。 间接成本回收被视为通过重新填充较贫穷机构的金库来平衡竞争环境的一种方式。

在特朗普总统提议将NSF的预算削减11%之后的第一天听证会,每个成员都对包含成本的重要性表示敬意也就不足为奇了。 然而,共和党人倾向于假设当前的系统需要进行修复,如果不是裸露的话。 “纳税人是否以有效和透明的方式支付这些费用,还是我们不必要地补贴超额费用?”全体委员会主席拉马尔史密斯(R-TX)代表表示。

相比之下,民主党人往往担心过分强调储蓄可能会损害研究企业的质量。 “让我们确保我们不会开始竞争,”少数族裔副主席唐·拜尔(D-VA)代表警告说,“向最低价竞标者提供最有价值研究的奖品。”

没有未决的立法,并且GAO分析未完成,Comstock没有压力调和这些相互竞争的利益。 去年对NSF计划的重新授权在白宫预算办公室内设立了一个机构间工作组,以研究减轻大学行政负担的方法。 但它尚未构成,间接费用只是其议程上的一个项目。 所以这个长期存在的问题可能会留在新闻中,等待解决。